La NASA trazó un mapa del flujo del hielo de la Antártida desde el centro del continente hasta el océano.  Las áreas en rojo tienen el flujo más rápido, seguidas por las de color rosa y morado.  Crédito: NASA Goddard Space Flight Center
Los glaciares de la Antártida llevan hielo desde el interior del continente hasta el océano. Esta ilustración de la NASA muestra dónde el hielo se mueve más rápido; las áreas en rojo tienen el flujo más rápido, seguidas por las de color rosa y morado. Crédito: NASA Goddard Space Flight Center
Un nuevo análisis de datos de satélite ha encontrado cambios "extremos" en curso en ocho de los principales glaciares de la Antártida, ya que el agua inusualmente caliente del océano se desliza bajo sus plataformas de hielo.
El agua más cálida está devorando el frío agarre de los glaciares en el lecho marino. Como resultado, la línea de tierra, donde el hielo tocó la roca madre por última vez, ha retrocedido hasta 600 pies por año, según muestra un nuevo estudio. Detrás de la línea de tierra, el hielo terrestre se acelera, aumentando la tasa de aumento del nivel del mar .
Las nuevas medidas continentales de líneas de tierra sugieren un patrón generalizado de derretimiento en toda la Antártida, dijo el investigador del clima de la Universidad de Leeds Hannes Konrad, autor principal del análisis publicado hoy en la revista científica Nature Geoscience .

"Estamos viendo esto a través de la capa de hielo", dijo. "A medida que la línea de tierra de las plataformas de hielo retrocede, los glaciares continentales aceleran y elevan el nivel global del mar".
Konrad y sus colegas del University College London y el Helmholtz Center for Polar and Marine Research en Alemania midieron cómo las líneas de tierra se desplazan a lo largo de 16.000 kilómetros de costa utilizando datos de los  satélites  CryoSat-2 de la Agencia Espacial Europea Su animación anterior ilustra cómo la línea de tierra, rastreada por satélite, está cambiando.

Retrocediendo a 5 veces el promedio histórico

La gravedad atrae la capa de hielo de tres millas de espesor de la Antártida hacia el océano a lo largo de los cañones de fondo oceánico. La línea de tierra es donde el hielo comienza a flotar, y los glaciares y las capas de hielo se convierten en plataformas de hielo. Cuando se sueltan del fondo del océano, el flujo de hielo de la tierra se acelera. El hielo que deja un suelo firme y luego se derrite en los océanos hace que los mares se eleven en todo el mundo.
De 2010 a 2016, los científicos descubrieron que el agua cálida del océano derretía 564 millas cuadradas de hielo de esas áreas cruciales de hielo molido.
Utilizando mediciones satelitales de la elevación de la capa de hielo combinada con otros factores, como la forma del lecho marino y la conocida flotabilidad del hielo, calcularon la velocidad de retroceso de las líneas de tierra.
Ocho de las 65 mayores corrientes de hielo del continente helado se habían retirado en más de 410 pies por año, cinco veces la tasa promedio de retroceso desde el final de la última edad de hielo. La línea de tierra de algunos de los glaciares que desembocan en el mar de Amundsen se había retirado hasta en 600 pies por año.

Miedo al peor escenario de fusión de casos

El retiro de la línea de tierra refuerza las preocupaciones sobre el peor caso de fusión antártica , con un nivel global del mar que aumenta 10 pies para el 2100. Junto con el derretimiento causado por el agua cálida del océano, un estudio de 2015 mostró cómo el calentamiento global está derritiendo las barreras de hielo desde arriba causando más derretimiento de la superficie. Eso permite que el agua penetre profundamente en las capas de hielo y estantes. Cuando se vuelve a congelar, fractura la capa de hielo desde adentro
Los modelos climáticos sugieren que la tasa de retirada actual podría llevar a un "colapso a escala centenaria de las áreas de captación tierra adentro", dice el estudio. Eso sugiere que enormes áreas de hielo lejos del océano podrían colapsar dentro de 100 años, lo que llevaría a pulsosinesperados de aumento del nivel del mar .
El hielo terrestre también puede acelerarse en respuesta al adelgazamiento de la plataforma de hielo a más de 500 millas de distancia, de acuerdo con un nuevo estudio realizado  por científicos británicos y alemanes que demostraron que los efectos del adelgazamiento de la plataforma de hielo localizada pueden alcanzar toda la plataforma. Konrad dijo que esos hallazgos ayudan a mostrar dónde la Antártida es más vulnerable al futuro calentamiento del océano, incluidas las grandes plataformas de hielo Ross y Filchner-Ronne.

Subida del nivel del mar y otros efectos de retroalimentación

Las comunidades de todo el mundo ya están experimentando más inundaciones costeras causadas por el calentamiento global, especialmente en las grandes tormentas. Saber qué tan rápido subirá el nivel del mar en una escala de tiempo significativa es crítico para la planificación y la adaptación, y el nuevo estudio ayuda a llenar los vacíos en las áreas donde los datos de las observaciones de la superficie son escasos .
El investigador de la Universidad de Columbia, Pierre Dutrieux, espera llenar algunos vacíos con los datos de drones autónomos de alta mar recientemente desplegados que pasan nueve meses debajo de la capa de hielo Dotson de la Antártida Occidental para medir los flujos oceánicos y las temperaturas durante un largo período de tiempo.
Los datos actuales muestran que las plataformas de hielo están respondiendo a las incursiones de aguas más cálidas, pero el registro es corto y la región tiene uno de los climas más naturalmente variables en la Tierra.  
Dutrieux dijo que el nuevo estudio de línea de tierra es el primero en traer una vista de todo el continente del retiro de la línea de tierra. "Los hallazgos apoyan la comprensión actual del sistema, con grandes variaciones a escala continental, pero los patrones regionales de retirada que coinciden con los aumentos en las temperaturas oceánicas", dijo.
Junto con el aumento del nivel del mar, podría haber otros efectos de retroalimentación climática, dijo Dutrieux. Los oceanógrafos han detectado una tendencia a la disminución de la salinidad en las aguas antárticas alimentadas por el deshielo de las capas de hielo. Eso afecta la densidad de las aguas profundas y muy frías que impulsan corrientes oceánicas clave que afectan el clima en la superficie.
El aumento de agua dulce en el borde de la capa de hielo también podría interrumpir el calendario de los ciclos biológicos, dijo, comenzando con el fitoplancton, la base crítica de la red trófica antártica.